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L’avion solaire Impulse 2 effectuera un tour du monde

Fin janvier, l'avion solaire réalisera quelques essais en vol pour finaliser sa préparation avant un grand et long voyage.  

Initié par deux Suisses Bertrand Piccard et André Borschberg, Solar Impulse 2 est le successeur du premier prototype Solar Impulse 1, qui leur a permis de faire plusieurs vols en Europe, au Maroc, et de traverser les Etats-Unis en 2013 avec plusieurs escales.

Le premier prototype avait réussi à voler pendant 26 heures d'affilée en 2010, prouvant sa capacité à emmagasiner suffisamment d'énergie dans ses batteries lithium la journée pour voler la nuit.

Un tour du monde au printemps

Mais cette fois, Solar Impulse 2 devra pouvoir voler plus de 120 heures d'affilée, cinq jours et cinq nuits, le temps nécessaire pour traverser le Pacifique ou l'Atlantique. Il est propulsé par quatre moteurs électriques, développant chacun 17,5 chevaux, alimentés par 17.248 cellules solaires.

Il partira de la région du Golfe en mars 2015, pour profiter des conditions climatiques favorables en direction de l'est, vers la mer d'Arabie, l'Inde, la Birmanie, la Chine, l'océan Pacifique, les États-Unis, l'Atlantique, l'Europe du sud, l'Afrique du nord pour revenir à son point de départ. Il effectuera bien sûr plusieurs escales.

Un pilote unique

Parmi les multiples contraintes d'un tel projet, figurent les limites physiques de l'unique pilote. Le cockpit a été agrandi (3,8 mètres cubes), le siège "classe affaires" aménagé avec une toilette sommaire. Et pour permettre de courtes plages de sommeil un "copilote virtuel" avec un système électronique de suivi et d'alerte a été développé.

S'il est conçu pour résister à de fortes turbulences, Solar Impulse 2 est fragile notamment de par son envergure : 72 mètres, soit autant qu'un Airbus A380, mais pour un poids de 2 300 kg.

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